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天文新知

什麼是托林?使Ultima Thule變紅的神秘物質

近日新視野號研究團隊在第50屆月球與行星科學會議上發表了關於2014 MU69小行星(英文暱稱Ultima Thule)的初步觀測成果。
 
從目前回傳的資料來看,我們可以知道Ultima Thule是由兩塊煎餅狀的岩石黏在一起,這顆小行星並沒有衛星或環。同時,科學家們發現Ultima Thule的顏色相當地紅,團隊認為這可能是由一種稱為托林(tholin)的物質造成的。

 NASA scientists say that if you were on board the New Horizons spacecraft during its New Year’s flyby of Ultima Thule, the world would look visibly red to the human eye. That’s likely caused by compounds called tholins.
(圖說)NASA的科學家認為,Ultima Thule的紅色可能是由一種稱為托林的有機物質造成。NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

什麼是托林?托林是一種經紫外線照射後由含碳分子(如甲烷、乙烷)組合而成、構造複雜的共聚物,這種物質呈現紅色焦油狀。托林這個詞是由天文學家卡爾·薩根(Carl Edward Sagan)所創,用來描述他利用米勒-尤里實驗所創造出的物質。土衛六和海衛一等天體上頭也有發現類似的物質,但因為無法直接分析天體上頭的樣本,故仍有科學家不同意將這些天體上的紅色物質稱為托林。
 
部分科學家認為,有機分子可以透過紫外線等化學反應產生複雜的構造,成為生命誕生的種子。早期地球上可能充滿著這種有機物質,但隨著氧氣增加而逐漸消失。從Ultima Thule的觀察結果,新視野號團隊科學家Carly Howett認為他甚至比彗星還要紅,顯示Ultima Thule保有相當原始的太陽系樣貌,這樣的有機物質在太陽系形成早期可能是無所不在。
 
新視野號仍有許多資料在回傳地球的路上,希望透過新視野號的觀察,我們能更瞭解太陽系形成的細節!(王彥翔/編譯)

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資料來源:Astronomy

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