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天文新知

天文學家迫不及待迎接天外訪客的到來

JPL所做的小行星軌跡預測
(圖說)圖中顯示了2029年4月Apophis接近地球時的軌跡。藍點代表地球軌道衛星,紫色線代表國際太空站的軌道。圖片來源:NASA / JPL-Caltech(點選圖片可觀看動畫)

根據天文學家的預測,編號99942號小行星Apophis將在2029年4月13日以距離地球3.1萬公里、比通信衛星還近的極近距離掠過地球。對於天文學家來說,這將是一次非常難得近距離觀察小行星的機會。

Apophis小行星的大小只有340公尺寬,甚至比OSIRIS-REx正在探測的貝努小行星還要小,但當這顆小行星接近時,我們甚至可以地面上的雷達獲得解析度只有幾公尺的影像。對於北半球的觀察者來說,屆時小行星將橫越小熊座,且亮度將和周邊恆星一樣明亮,將是一次特別的天文奇景。

美國太空總署噴射推進實驗室(JPL)預期這個小行星將在澳洲上空達到肉眼可見的亮度,由南向北飛掠地球。同時,考量到地球自轉的關係,小行星將依序橫越澳洲、印度洋、非洲、大西洋、美國等地,最接近地球的時間將在當日美東時間下午6時,屆時小行星位於大西洋上空,大西洋周邊國家將會是最適合觀察的地點。

Apophis是在2004年被發現,最初預測其和地球於2029年碰撞的機率為2.7%,但後續的觀測已排除了這種可能性。然而,在未來幾十年內,Apophis仍有100萬分之一的機會與地球發生碰撞。科學家們希望藉由這次的近距離接觸,除了能獲得這顆小行星的表面細節之外,也能觀察地球重力對於小行星軌道、自轉或表面地形的影響。(王彥翔/編譯)

 
資料來源:Astronomy Now

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