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天文新知

ATLAS彗星還沒走下舞台,它將與太空探測器來個大相會

上個月,C/2019 Y4(ATLAS)彗星開始崩解時,粉碎了業餘天文觀測者盼望著一顆大彗星的心,但科學家們很快發現了研究其碎片的新機會。

最近新發表的論文指出,美國NASA與歐洲ESA合作的無人太空探測器「太陽軌道載具(Solar Orbiter)」應該會在5月下旬或6月初穿過ATLAS彗星的尾巴。儘管「太陽軌道載具」的功用是探測太陽,但所攜帶的儀器也能夠收集彗星軌道上遺留的訊息。

太陽軌道載具於今年2月9日發射升空,其任務是測量太陽外層大氣中的電漿,並拍攝太陽兩極的圖像等任務。目前正駛向金星,以接近太陽。

該團隊本來預計在2028年發射類似任務的「彗星攔截者(Comet Interceptor)」,基本上就是在地球附近放置衛星,等待彗星到來便釋放微型探測器前往探測彗星。

沒想到「太陽軌道載具」意外提前達成了這樣的安排。研究人員計算得出,在5月31日或6月1日,太陽軌道載具將越過ATLAS彗星的離子尾,在那裡太陽風使彗星氣體電離。如果ATLAS排放足夠多氣體,太陽軌道載具可能可以檢測到來自彗星的離子或彗星產生的磁場擾動。

6月6日,探測器會再經過彗星遺留下的塵埃,收集更多彗星組成的訊息。過去天文學家曾主動出擊,送出探測器前往觀察彗星,這次的“好運”,能否也有好結果?ATLAS雖然變暗了,但還是很有看頭!(編譯/虞景翔)


資料來源:space.com

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