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天文新知

天文學家找到了古老球狀星團的殘骸,兇手是我們的銀河系

天文學家發現了銀河系邊緣的一條古老恆星流,這條不尋常的恆星群集,被稱為鳳凰座星流,得名於其背景星空的鳳凰座,它在過去曾以球狀星團的形態存在著,但是受到星系的引力撕裂,其球形漸漸扭曲,最終成為一條絲帶一樣繞著星系運行。
如圖說▲藝術家所繪製被扯碎的恆星流在銀暈上環繞(Credit: James Josephides/Swinburne Astronomy Productions/S5 Collaboration)
恆星流和球狀星團對天文學家來說都不是新東西,銀河系中大約有150個已知的球狀星團,它們大部分都存在於銀暈中,與銀河系大多數恆星的位置正好相反(幾乎在銀河系盤面上),這些球狀星團每個都可能包含數十萬顆恆星,所有星團的重元素豐度都具有一定的一致性,但鳳凰座星流卻是個例外,它的重元素豐度與我們見過的任何球狀星團都不一樣,就好像它不屬於銀河系似的,它的重元素豐度比其它相似的結構還要少,根據研究人員的理解,他們認為這是一個不應該「現在」存在的星團。

現今仍環繞銀河系的球狀星團都有一個重元素豐度的下限,鳳凰座星流的重元素豐度卻遠低於過去的所有統計資料值,有一個可能,那就是它也許是銀河系早期天體的倖存者,當時的環境與現在大不相同,故其重元素豐度自然也不同。當天文學家發現了新的東西,便有了新的問題,它是唯一的嗎?是否有其它類似的結構仍存在於浩瀚的銀暈中?

如果這些過去的殘骸仍存在,我們可沒有永恆的時間去找它們,因為就像球狀星團一樣,恆星流也不會永恆存在,只要銀河系的引力仍然在破壞整體結構,恆星流遲早也會煙消雲散,只是時間問題,該研究結果發表於《自然》期刊上。(編譯/許晉翊)
資料來源:Science Alert

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