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天文新知

發現地球的第二顆特洛伊小行星

天文學家最近發現一個與地球軌道接近,且同樣也是繞太陽的物體,它可能是一顆特洛伊小行星,如果這是真的,那麼這將是地球迄今為止發現的第二顆特洛伊小行星,這表示在地球的引力場內可能隱藏著其它更多的小行星。

特洛伊小行星是一種太空岩石,它們與太陽系中較大的行星共享軌道,懸浮在引力穩定的區域,在這些被稱為拉格朗日點的區域,行星和太陽的引力與任何小物體的向心力完美平衡,使其基本保持在原地。每個二體體系都有五個拉格朗日點,利用這個方式,科學家可以把太空船放在這些位置,例如:詹姆斯韋伯太空望遠鏡將進入日地間的第二拉格朗日點(L2)。

在拉格朗日點抓到小行星,這種現象在太陽系非常常見,木星擁有的特洛伊小行星,光是有紀錄的就有9千多個,海王星28個、火星9個,天王星及地球各1個,地球上的那一個特洛伊小行星,被命名為2010 TK7,是一塊直徑約300公尺的大岩石,懸停在地球附近的震蕩型軌道上,又被稱為特洛伊天秤動,而新的天體稱為2020 XL5,其軌道也很類似。

如圖說▲在上圖中,顯示出的是小行星及其它行星間的軌道關係,小行星2020 XL5的軌道以青色及深綠色表示,地球以藍色表示,火星為橙色,金星及水星都是白色的。

天文學家認為2020 XL5離金星太近了,它可能在長時間尺度下(兩千至四千年以後)表現出不穩定的現象,最終會使它遠離L4點,從長期來看,2010 TK7也可能不穩定,它可能也會在1萬5千年後離開L4點。利用2020 XL5的運動模式,可以幫助我們找出其它潛在的特洛伊小行星,雖然目前為止這些搜索的結果令人失望,但是這並不奇怪,畢竟在拉格朗日點中的物體都會四處移動,找到東西並不容易。

然而,儘管目前的觀測受到侷限,但科學家估計我們能夠在地球附近找到數百個與2010 TK7大小相似的特洛伊小行星,並更好的了解拉格朗日點運動,也能夠藉此瞭解更多太陽系動力學及軌道學的資料。(編譯/許晉翊)
資料來源:Science Alert

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