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天文新知

系外行星總數再新增104顆

以日本東京大學(University of Tokyo)和自然研究機構天文生物中心(Astrobiology Center of the National Institutes of Natural Sciences)博士生John Livingston為第一作者的報告指出:他們結合地面望遠鏡和太空望遠鏡僅3個月觀測資料,就新發現了100多顆系外行星,使迄今已確認的系外行星總數達3,905顆。這些行星的特性差異甚大,或許可以幫助天文學家外來發展系外行星和系外生命的搜尋研究工作。

如圖說。
圖說:藝術家想像的K2-187系外行星系統的成員合照。Credit: NASA/JPL-Caltech/R. Hurt, T. Pyle (IPAC), UTokyo/J. Livingston

近年許多重大的系外行星搜尋進展大多是2009年發射並於今年退休的克卜勒太空望遠鏡(Kepler Space Telescope)達成的,尤其是克卜勒的K2任務資料。克卜勒是透過行星經過母恆星前方致使母恆星亮度下降的「凌日法(transit)」來搜尋系外行星。

Livingston等人研究227個K2任務觀測到的系外行星候選者(exoplanet candidate),即K2資料中有亮度下降現象,可能為系外行星的天體。他們利用地面與太空各種望遠鏡進行確認工作,結果確認其中的104顆的確為系外行星,而且這104顆中的7顆具有少於24小時的超短軌道周期。目前還不清楚這些系外行星軌道周期為何會這麼短,所以Livingston等人未來的重點研究工作將聚焦於瞭解這些超短軌道周期的行星是如何形成的。此外,其中有幾顆系外行星是小於2倍地球質量的低質量岩質行星,還有一些則是處在有多顆系外行星的行星系統中。

Livingston表示:雖然克卜勒太空望遠鏡已經正式退休了,但它的後繼者TESS已經開始蒐集資料,而且在其最初一個月的工作裡,已經發現許多新的系外行星,顯然未來發現的數量將更多。所以在未來數年內,系外行星研究領域勢必會有更亮眼的表現。

影片說明:克卜勒K2任務資料中心發現的104顆系外行星在其所處的行星系統中的公轉狀況。右上方為日期顯示,並以水星(Mercury)軌道和其公轉狀況做為其他系外行星的比較。左側彩色顯示各行星的表面溫度,藍色為低溫,紅色為高溫。
 
資料來源:National Institutes of Natural Sciences, Japan

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