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天文新知

高爾特爆尾,極可能是發生小行星互撞事件的結果

天文學家捕捉到火星與木星之間的主小行星帶(main asteroid belt)中兩顆小行星互撞的事件。故事的開始,是英國貝爾法斯特女王大學(Queen's University Belfast)天文學家Ken Smith在2019年1月8日利用夏威夷大學ATLAS計畫望遠鏡(Asteroid Terrestrial-Impact Last Alert System,小行星撞擊預警系統)觀測6478號小行星高爾特(6478 Gault),驚訝地發現這顆岩質小行星居然出現彗星特徵—一條筆直綿長的彗尾;而後追溯之前拍攝的影像,最早出現彗尾特徵的影像是2018/12/8拍攝到的。

6478號小行星高爾特。義大利Paolo Bacci攝於2019/1/12,取自 Spaceweather.com網站
下圖是英國賽爾西(Selsey)地區的Damian Peach以20吋望遠鏡拍攝的高爾特小行星60分鐘影像所製作的動畫,影像中的高爾特尾巴長達400,000公里,超過地球到月球的平均距離(384,400公里)。
Damian Peach以20吋望遠鏡拍攝的高爾特小行星60分鐘影像所製作的動畫。

高爾特為何會突然出現彗尾特徵?這得從它的族譜來看。高爾特小行星是主小行星帶中的福后星族(Phocaea family)成員;福后星是第25號小行星,位在主小行星帶較靠內側之處,直徑約75公里,是該家族中質量最大的,故該小行星家族以之為名。天文學家認為福后星族小行星是約在22億年前,帶內小行星互撞而形成的。

高爾特小行星的尾巴很可能就是近期發生小行星互撞的結果。ATLAS計畫的學者們檢視2018年12月至2019年1月間拍攝的高爾特小行星影像,根據它的外觀往回追溯推算後,認為高爾特小行星應該是在2018年11月的時候和另一顆主帶小行星發生碰撞;如果這個觀點是對的,那麼那條驟然出現的尾巴應該就是碰撞後的殘骸形成的。

高爾特小行星是1988年時,在美國加州帕洛瑪天文台(Palomar Observatory)工作的著名天文學家休梅克夫婦(Carolyn and Eugene Shoemaker)發現的。其直徑約4公里,在發現後的30年內,它一直默默無聞,但現在天文學家們渴望搞清楚它究竟發生了什麼事,為何會變成現在這副模樣,所以它終於從nobody變成somebody囉!
 
資料來源:Spaceweather.com

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