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天文新知

天文學家發現迄今公轉周期最短小行星

以為小行星只出現在小行星帶或古柏帶嗎?天文學家們發現一顆至今發現公轉週期最短的小行星─2019 LF6。

Atira asteroids, like the newly discovered asteroid 2019 LF6, are a unique class of near-Earth objects (called interior-Earth objects) with orbits that are entirely contained within Earth's orbit. This artist's concept depicts a near-Earth asteroid hurtling through space. NASA/JPL-Caltech

我們的太陽系誕生之後,在行星之間留下了許多殘渣,成為我們今日所熟知的小型星和彗星。小行星多半分布在火星與木星之間的小行星帶,或是海王星之外的古柏帶,以及受大行星引力影響而被限制在其前後的特洛伊小行星。多年來,天文學家也陸續發現了許多繞日軌道相當接近地球的天體,被稱為近地天體(NEO)。

這次加州理工學院的天文學家葉泉志利用帕洛瑪天文台的ZTF望遠鏡,發現了一顆半徑為半英里的小行星,編號為2019 LF6。2019 LF6是Atira小行星家族的成員之一,這個家族的軌道特徵就是永遠都在地球軌道內側。天文學家們對於2019 LF6感到驚訝的是,自1998年以來NASA花費了許多心力尋找大小超過1公里的近地小行星,沒想到至今仍有漏網之魚。

另外一點是,他是Atira小行星家族目前已知的20個成員中繞日公轉周期最短的,僅需151天。其軌道為偏心率高的橢圓形,遠日點在金星外側,近日點甚至比水星還接近太陽。由於2019 LF6的軌道面傾角頗大,天文學家們懷疑他曾經遭受其他行星引力影響而導致軌道變成今日的模樣。因此,未來這顆小行星是否會再度受金星與水星影響而接近地球,以及地球內側是否還有其他Atira小行星家族,是未來天文學家關注的議題。(王彥翔/編譯)

2019 LF6的軌道示意圖
圖說:2019 LF6的軌道示意圖
註:葉泉志,西安大略大學天文學博士,現為美國加州理工學院博士後研究員,曾透過NASA各項計畫之等影像資料庫發現多顆小行星,並於2007年與台灣國立中央大學的林啟生合作發現第一顆完全在台灣觀測及發現的彗星鹿林彗星(編號C/2007 N3),S. J. Bus 將他1981年3月2日在澳洲賽丁泉天文台發現,編號 10280 的小行星以葉泉志命名。
資料來源:Astronomy

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