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天文新知

貝努小行星採樣候選地點出爐

Four candidate sample collection sites have been identified on the asteroid Bennu. Two of those, a primary and a backup, will be selected in December for NASA’s OSIRIS-REx spacecraft. If all goes well, the probe will attempt to collect samples later next year that will be returned to Earth in 2023. As closeup photos of the candidate sites indicate, Bennu is an extremely rocky body, making sample collection more of a challenge than expected. Image: NASA/University of Arizona

在日本的隼鳥2號獲得成功之後,NASA的OSIRIS-REx經過近8個月仔細測量與繪製貝努小行星的表面地形,正式向外界公布了四個採樣候選地點。

OSIRIS-REx與隼鳥2號一樣,都是以採集小行星樣本並將樣本帶回地球為目標的探測任務。OSIRIS-REx在2018年底進入環繞編號101955號小行星貝努的軌道,利用上頭搭載的光譜儀、光達與攝影機繪製小行星表面的資源與地形分布。

在採樣地點的選擇上,由於OSIRIS-REx只能收集尺寸小於2.5mm的土壤粒子,加上操作的精準度,科學家希望能找到半徑25公尺的平坦表面。不過,貝努小行星比科學家想像的還要粗糙許多,根本找不到如此開闊的平地。科學家因此開發出新的導航方法「Bullseye TAG」,將候選地條件放寬到半徑5~10公尺的平地。

由於貝努小行星的名字來自於埃及神話中的貝努鳥,因此這次選出的四個候選地點也分別以埃及神話中的鳥命名為夜鶯(Nightingale)、翠鳥(Kingfisher)、魚鷹(Osprey)和磯鷸(Sandpiper)。候選地夜鶯在畫面中最黑,被認為擁有顆粒最細的土壤;翠鳥和磯鷸則被認為岩石含水量相當高;魚鷹則有富含碳的岩石。

團隊將在今年12月決定最終的採樣地點,在這之前會針對這四個候選地點進行飛行高度1.29公里的近距離拍攝,以確保採樣地點有足夠的可採集樣本。OSIRIS-REx預計會在2020年下半進行採樣,並在2023年9月回到地球。(王彥翔/編譯)

資料來源:Astronomy NowSpace

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