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天文新知

在焰火星系發現奇異的X射線光源

NGC 6946,也稱為焰火星系 (Fireworks Galaxy),是距離2千多萬年光年的螺旋星系,2017 年5月科學家使用NASA的核光譜望遠鏡陣列(NuSTAR)研究超新星(圖中標示為藍光點)時,意外發現星系出現明亮光點(左下標示為綠色)。其實在第一次觀測時,NuSTAR沒看到左下光點,而是在10日後再觀測時發現光源已經很明亮。但後來以錢卓拉X射線天文台觀測,這個光源又消失。
 
天文學家將這種爆發稱為超亮 X 射線源(ultraluminous x-ray source,ULX),因為是NGC 6946星系中發現的第4個ULX,因此命名為ULX-4。ULX輻射強度遠超一般恆星,但比活躍星系核弱。天文學家認為這個爆發不是來自於超新星,因為沒檢測到可見光訊號。在8月9日發表Astrophysical Journal論文中,天文學家提供了一些猜測。由於大多數ULX較長壽,因此它可能是黑洞撕裂鄰近的恆星造成。由於星體被拉入黑洞前,殘骸會形成吸積盤而高速旋轉,在過程中物質被加熱到數百萬度而發出X射線。但像ULX-4這樣的短暫X射線源更少見,因此要不是小恆星被黑洞吞噬,就可能是中子星所造成。
 
中子星的質量與太陽大致相同直徑僅城市大小,其引力比地球大數十億倍,因此中子星可以像黑洞一樣吸收物質並形成吸積盤。但是有些中子星的旋轉速度非常快,形成強磁場阻止物質到達星體表面。但天文學家認為磁場的強度有時會變化使碎片能進入中子星,產生突然出現和消失的X射線爆炸。若是這樣,ULX將再次於同處出現,天文學家將持續觀測監測焰火星系來驗證此理論。(編譯/李瑾)

焰火星系
資料來源:JPL NEWS

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