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天象預報

觀測通知:金牛座密集流星群可能於7月爆發一場流星雨

根據流星雨專家的預測:地球可能在2019年6月以僅約0.06AU(相當於900萬公里)~0.10AU的距離和來自第2號周期彗星恩克(2P/Encke)遺留在軌道上的流星體密集群(swarm)擦身而過,屆時可能在6月下旬至8月期間引起一場主要是明亮流星組成的流星雨。因輻射點位在金牛座方向,故稱之為金牛座密集流星群(Taurid swarm),或稱為金牛座β流星雨(Beta Taurids),對流星雨有興趣者,不妨等待這場意外的美麗。

金牛座密集流星群的軌道共振模擬圖。取自:https://meteoriteclub.com/meteorite-news/increased-fireball-rate-possibly-linked-to-2019-taurid-meteor-swarm/
 


與通古斯事件的天體可能同源

恩克彗星留在軌道上的殘渣總共會引起3群流星雨,分別是6/5~7/18期間的金牛座Beta流星雨(即上文中提及的金牛座密集流星群),以及10-11月的金牛座南和金牛座北兩群流星雨。

流星雨專家David Clark等人是在檢視流星雨觀測資料過程中,發現地球可能會在2032年11月幾乎是穿越金牛座密集流星群的流星團塊的中心區。根據歷史觀測紀錄資料,金牛座密集流星群以往曾在2005年和2015年製造幾乎都是亮流星的流星雨,全球可見;此外,1975年類似的流星群則是撞擊月表,阿波羅號任務在月表上放置的地震儀當時曾偵測到天體撞擊月表的證據。如果預測是對的,那麼在距今22年後,我們將可遇到類似的天象活動。

有些研究學者現在質疑金牛座密集流星群裡是否有很多礫石大小的流星體,這類大小的流星體基本上製造的都是明亮到讓人驚艷的火球,若落至地面,足以移平一片森林。在1908年6月30日,有顆約100公尺的天體墜落西伯利亞森林區,在通古斯河(Tunguska River)上空爆炸,下方的森林因而被摧毀,至今尚未恢復森林原貌。科學家追溯這顆天體的軌跡,認為它應該來自金牛座密集流星群。這種大小的撞擊事件約為每千年發生一次的機率,因此如果能瞭解天體來源,或許能對下一次類似的毀滅性事件提早做防範。
 
金牛座流星密集群的流星體來源

為何金牛座流星密集群裡會含有大塊岩石?因為畢竟,彗星殘渣通常都是小塵粒,少見大顆礫石。目前最流行的說法是:約10,000~20,000年前曾有顆直徑達100公里的巨大彗星在進入太陽系內側的過程中分裂破碎,碎片小至塵粒,大至可與小行星比擬,全都混在一塊兒,這些都是流星雨的母天體,而恩克彗星可能就是其中一個碎片,一個比較大的碎片,而且在這一群碎片裡說不定藏有更大的巨石,且就是其中一個直徑約100公尺的大巨石落入地球造成了通古斯事件。如果這個理論是真,那麼未來應該還有機率會有金牛座密集流星群裡的大巨石掉落地球的機會。

如果金牛座密集流星群真的含有通古斯事件等級的流星體,那麼地球上的人必須要知道這個事實,才能躲避可能的災難。加拿大西安大略大學(University of Western Ontario,UWO)天文學家David Clark、Paul Wiegert和Peter Brown等人模擬估計直徑100米已上的流星體在未來1000年內的運動狀況和位置隨時間改變的狀況,結果發現:今年6月下旬到7月中旬,地球將會與金牛座密集流星群中心接近到0.06AU的程度,是自1975年以來最接近的時候,因此是2032年之前測試上述理論模型是否正確的最佳機會!其中最佳觀察時機是在6月至8月間,說不定不用等到2030年代,就可以偵測到棲息在密集群中間、體積稍大一點的近地天體。相關論文發表在英國皇家天文學或月刊(Monthly Notices of the Royal Astronomical Society)中

金牛座流星密集群在天空中散佈的範圍很大,而且流星並不亮,移動速度很快,不易觀察。還有天文學家申請了位在夏威夷的加法夏望遠鏡(Canada-France-Hawaii Telescope)觀測時間對金牛座流星密集群進行約10小時的深度觀測,並邀請其他大型望遠鏡加入監測工作。如若這項計畫成功搜尋到近地天體,那麼相同方式或許可應用在其他90%以上對地球有潛在威脅的近地天體(potentially hazardous NEOs,PHO)搜尋工作上。
 
對地球有潛在威脅的小行星族群

針對地球可能遭受的劇烈撞擊事件,天文學家研究後發現目前已知有2群主要的近地天體(Near Earth Objects,NEOs)來源,一是小行星和流星體,二是來自太陽系外圍的入侵者,如彗星等。過去數十年來,全球各機構努力搜尋並列出約90%有潛在威脅的NEO,並定期追蹤這些天體的位置。來自太陽系外圍的入侵者就比較難以搜尋「造冊」,但天文學家們還是堅持不懈。

金牛座密集流星群是第3種可能的來源,會改變劇烈撞擊事件的機率。通古斯爆炸事件是千年一遇的大型撞擊事件,但金牛座密集流星群卻是個稠密的流星體聚集群體,隨地球公轉定時通過這個密集流星體團,可能改變流星體團塊原本的軌道,或者讓金牛座密集流星群的流星體團塊與地球公轉軌道產生共振,這些天文學家估計:那麼短時間內發生大規模天體撞擊地球的是件,機率將會大增,必須密切注意。而這也是為什麼要把握今年6-8月期間,這個2032年之前與金牛座密集流星群最接近的機會先行觀測評估的原因。
 
資料來源:
  1. Monthly Notices of the Royal Astronomical Society: Letters, Volume 487, Issue 1, July 2019, Pages L35–L39
  2. spaceweather.com
  3. physics.org
(編譯/張桂蘭)

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